Война между КНР и СРВ стала первой социалистической войной. Несмотря на то, что агрессором в ней выступила китайская сторона, в самом Китае её называют 對越自衛反擊戰 — войной самозащиты. 

17 февраля 1979 года Народно-Освободительная Армия Китая вторглась во Вьетнам с целью отомстить вьетнамцам за недавнее свержение Пол Пота и освобождение Кампучии. Кроме того, Китай обвинил Вьетнам в развязывании провокаций на границе нападениях на военнослужащих и мирных жителей.

За несколько дней до начала войны глава КНР Дэн Сяопин сделал своё известное заявление о том, что Китай собирается преподать урок Вьетнаму.

В в октябре-ноябре 1978 года под видом учений в приграничные районы были китайцами переброшены девять дивизий и началось скрытое перебазирование авиации из центральных районов Китая на аэродромы Куньминского и Гуанчжоуского военных округов. На границе с Вьетнамом в составе фронта было развернуто: в первом оперативном эшелоне – 15 дивизий, во втором – 6 дивизий полевых войск. Оперативные резервы составляли еще 3 дивизии. В целом группировка сил и средств, которые могли быть привлечены к военным действиям против Вьетнама, составила 29 дивизий.

Агрессия фактически началась вечером 16 февраля, когда часть подразделений из состава соединений первого эшелона в течение ночи просочились через государственную границу на глубину 3-6 км и скрытно вышли в тыл вьетнамских войск, занимавших первый рубеж обороны. начало Наступления непосредственно перед закатом – это китайский оперативно-тактический приём, отработанный во время Корейской войны 1950-53 гг., когда ночные действия позволяли избежать ударов авиации США, господствовавшей тогда в небе Кореи.

Спустя четверть века китайцы атаковали вьетнамцев снова практически без участия авиации – почти все ВВС НОАК были переброшены на север Китая, поближе к советской и монгольской границам, для отражения возможного удара превосходящей советской авиации. В это же время часть самолётов ВВС были отправлены на патрулирование в Тонкинский залив для защиты китайских нефтяных платформ.

К рассвету 17 февраля многие незанятые опорные пункты вьетнамских войск в первой линии обороны были захвачены противником.
Ранним утром 17 февраля 1979 года после артиллерийской подготовки Народно-освободительная армия Китая после 30-минутной артподготовки начала вторжение в северные провинции Вьетнама. Они сразу же встретили ожесточённое сопротивление пограничников и ополченцев.

Имея шестикратное численное превосходство над Вьетнамской армией, а по танкам и САУ – 12-кратное,китайские войска смогли продвинуться лишь на 15 километров. За две недели боёв, к началу марта 1979 г. китайцам удалось вводом в бой вторых эшелонов и резервов овладеть провинциальными столицами Каобанг и Лангшон и продвинуться на основных направлениях 45-50 км в глубину Вьетнама. От Лангшона шло 150-километровое шоссе на Ханой. Окруженный китайскими частями Лангшон после многодневных упорных боёв был захвачен 4 марта. Накануне китайцы провели 17 атак, не считаясь с потерями. При этом китайские войска потеряли 280 танков и 22 тысяч человек убитыми (по китайским данным – 6900). Потери Вьетнама составили 22 тысячи человек, а с учётом жертв среди гражданского населения – 30 тысяч.

Симпатии нашей страны были, естественно, на стороне Вьетнама, но из-за скоротечности конфликта советские части не успели принять в нём участия – находясь в резерве, они были сосредоточены на дороге Лашонг – Ханой и прикрывали вьетнамскую столицу. Поскольку Китай не применял авиацию, бездействовали и наши зенитно-ракетные батареи. Лишь на завершающем этапе конфликта в боях приняли участие несколько советских операторов ПТУР 9М111 Фагот.

В период с 12 по 26 марта 1979 года с целью оказания военного давления на Китай в связи о его агрессией против Вьетнама в приграничных военных округах на востоке СССР, на территории Монголии и Тихоокеанском флоте были проведены войсковые и флотские учения. Всего в учениях принимало участие двадцать общевойсковых и авиационных дивизий. Общая численность привлекаемых на учение войск составила более 200 тыс. человек личного состава, свыше 2,6 тыс. танков, около 900 самолетов и 80 кораблей.

Наиболее крупными были войсковые учения в Монголии, в которых приняли участие шесть мотострелковых и танковых дивизий, причем три из них дополнительно введены в МНР из Сибири и Забайкалья.
1 марта, видя, что разгромить Вьетнам не удаётся, Китай предложил вьетнамцам переговоры, но те слышать о них уж не хотели, и 5 марта, когда во Вьетнаме была объявлена всеобщая мобилизация, Китай неожиданно заявил о прекращении операции, заявив, что преподал Вьетнаму хороший урок.

К 17 марта китайские войска были выведены с территории Вьетнама. Одной из причин неудачи Китая считается слабая насыщенность китайских войск автомобильной техникой – имея большое количество танков Т-59, китайцы не смогли организовать их обеспечение снарядами и горючим. Поэтому каждый раз после небольшого продвижения китайские танковые части останавливались в ожидании грузовиков и бензовозов. Вьетнамцы же, поняв эту проблему, наносили контрудары в тот самый момент, когда китайские танки стояли без снарядов и без горючего. Поэтому из 280 потерянных китайцами танков лишь 67 были уничтожены – остальные 213 были захвачены вьетнамцами и поставлены на вооружение вьетнамской армии.

Войну против Вьетнама Китай планировал как репетицию Большой Войны с Советским Союзом, но потерпев поражение от маленького Вьетнама и Китай произвел переоценку своих военных возможностей и фактически свернул подготовку к Большой Войне.